Can I live climate neutral?

More and more products are being labeled and marketed as "climate neutral". Thank goodness the market for socially and ecologically sustainable products and services are growing. But is it always above board? Of course, it makes sense to label sustainability in order to give consumers transparency about the true origin, the actual production, climate balances, and much more. Orientation on seals is indispensable to enable consumers to make well-founded purchasing decisions. But can "climate neutral" be trusted and what is behind it?

Can I live climate neutral? A focus on CO₂ reduction is key.

"Climate neutrality" can be achieved if CO₂ emissions are reduced to a minimum and any remaining CO₂ emissions are offset with climate protection measures. If climate-damaging greenhouse gases are avoided completely or gases already emitted are saved elsewhere, this is referred to as climate neutral."

Quote from our offsetting partner myclimate.

Who can become climate neutral?
From shipping to wine, honey, clothing, and cosmetics. You name it. Everything is now available as "climate neutral". Not only products but also countries should become climate neutral. Germany wants to achieve this by 2045. A reduction target of at least 88% has been set for 2040. By 2045, Germany is to be greenhouse gas neutral: This means that there should be a balance between greenhouse gas emissions and greenhouse gas reductions. After 2050, the German government even wants to show negative emissions. In other words, more CO₂ reduction and emission.

Here is an overview of the CO₂ reduction targets (compared to 1990)

🌱 By 2030: 65 percent

🌱 By 2035: 77 percent

🌱 By 2040: 88 percent

🌱 By 2045: 100 percent

Hot Topic!
Why is this topic so important and frequently discussed at the moment? More and more companies are labeling themselves, i.e. the entire company and its processes, and/or products as climate-neutral. Since "climate neutral" is not a protected term, this is not always completely transparent. Sometimes the designation is also simply misleading, if not incorrect. The Wettbewerbszentrale has filed complaints against a number of companies, including Aldi Süd. Twelve companies are accused of misleading advertising. Four companies have already been banned from advertising with "climate neutral".

How do we define climate neutrality?
What does "climate neutral" actually mean? According to the EU, climate neutrality means a balance between the generation and absorption of CO₂ emissions. The goal here is to achieve a complete balance between the two. Currently, we produce more CO₂ emissions worldwide than can be absorbed by soils, forests, or oceans, the so-called carbon sinks. Soils and forests are increasingly stressed by climate change and increasing soil processing, and as a result can absorb fewer CO₂, or are starting to release more and more CO₂.

Windmill on farmland
Climate Neutrality should encompass CO₂ Reduction and Compensation.

We all cause CO₂. In the case of companies, of course, the emissions are significantly greater than for individuals. There are therefore only two ways for companies to reduce emissions:

CO₂ emissions are not reduced at the place where they are produced, but somewhere else in the world where it is cheaper to do so in the same amount. A company pays a sum X to an organization, which issues a certificate stating that the company has offset its emissions. The organization takes the money and uses it to fund projects. Mostly in the Global South. For example, the use of solar stoves is promoted to minimize deforestation. With these projects the entry of climate-damaging gases into the atmosphere is reduced. As a private person, it is also possible to compensate in this way. More about this later.

However, companies also have the option of buying CO₂ emissions certificates from other companies. How does this work? Company A still produces a lot of CO₂ equivalents, while Company B is below the limit of the prescribed CO₂ emissions value in an average comparison. Company B can therefore sell certificates to Company A so that the latter can offset its CO₂ emission value. Advantage: There is a financial incentive for companies to adapt their production facilities to be more climate-friendly.

The company adapts its own processes and, for example, uses climate-friendly raw materials, climate-friendly energy for production, and other sections in the plant are also converted. This scenario is usually more expensive and more complex than offsetting, but better in terms of foresight because fewer CO₂ emissions will also be emitted in the future. So there are also cases where companies even create carbon sinks and are thus "climate positive".

Solarpanels in the woods
Entire countries work towards climate neutrality. Step by step.

Where is the criticism?

Climate-neutral as Greenwashing
Many companies use offsetting to portray themselves as "climate neutral." The problem with this? In this case, "climate neutral" refers only to a product or a subarea of the company, such as logistics or packaging. However, the company has not yet made any visible CO₂ reductions throughout the company. However, we as consumers assume that the company is "climate neutral". However, trees are only planted for the equivalent value of the packaging materials, and otherwise, just as much CO₂ emissions are blown into the air as before.

Another example of offsetting from the private sector is flying. Flying consumes an incredible amount of CO₂ emissions. And everyone likes to fly to distant cities or countries because there is often not enough vacation time for more "climate-friendly" mobility options. Airlines therefore already offer compensation projects such as tree planting. The catch is that it takes a few years for a young tree to absorb the amount of CO₂ emissions. And not all of the young trees planted make it through and grow. In addition, significantly less CO₂ is stored in forestry forests than in dormant forests, because the soil there is constantly being worked by agricultural equipment and CO₂ is thus released again.

Projects which are certified with the Gold Standard are more trustworthy, as they go through elaborate audit procedures. But even these are no match for the positive result of simply reducing air travel.

Can enterprises be completely "climate neutral" overnight? The good news is that there are companies that are working hard to keep their emissions as low as possible. Now the bad news: A company that is supposed to be "climate neutral" at the snap of a finger can only achieve this through compensation with the purchase of certificates and projects, and neutrality is only found on paper because CO₂ emissions continue to be blown into the air.

Storage Lake
Renewable energies are supported through several compensation projects. They play a vital role on the road to climate neutrality.

Reduction before Compensation
One thing that is incredibly close to our hearts at PLAN3T is that reduction comes before compensation. Even if it would be nice, we cannot "buy our way out" of our responsibility. A comparison is often made here between emissions trading with CO₂ certificates and the church's "trade-in indulgences". Both systems enable people who can raise enough funds to clear their consciences. All without having to rethink and change their behavior. We would like to take another close look at both steps:

Step 1️⃣ Avoid & Reduce
After you have determined your CO₂ footprint (e.g. via the PLAN3T app), the next step is to reduce your CO₂ emissions. This step, of course, requires rethinking and making some behavioral changes. In eating, in traveling, in living, in consuming, pretty much everywhere. But: one thing at a time. Small steps are worthwhile. With all the efforts, however, we also have to be honest. A complete reduction in emissions to 0 is virtually impossible at the moment. Why? Living in Germany alone, using the infrastructure and our current social lifestyle does not allow us to go completely to zero. That's why we need step 2 at the moment.

Step 2️⃣ Compensate
With offsetting, we start at the point where the reduction stops. This involves offsetting the emissions incurred by buying CO₂ certificates elsewhere, through climate protection projects. Often, these projects are located in the Global South. PLAN3T works with a wide range of projects here.

Besides a local project, the renaturation of the Königsmoor in Schleswig Holstein, there is the possibility to support the circular economy in Romania. Furthermore, our user:in can choose the following projects: Cooking Bags in Rwanda, Solar Energy in Tanzania, Biogas in India & Cooking Stations in Rwanda. All projects are provided by non-profit organizations and are Gold Standard certified.

Man in Deep Forest
Reduction comes before Compensation. The latter is only the last resort for the remaining emissions after reduction.

Can I live climate neutral?
Yes and no. It is important to find the right balance between reduction and compensation. First, we have to get everything out of the reduction, and then compensate for what is left. This limit is of course very individual and should develop over time. When one step is done, it means setting higher goals. Again and again. These tips can help you to keep the goal in mind:

🌎 Don't be misled by greenwashing, look closely. Climate-neutral is not yet a label and does not yet signal any standard. It needs our common sense and a sharp eye.

🌏 Ask carefully. If you doubt whether a product or service is really climate neutral, it is usually worth asking the company critically.

🌍 Use PLAN3T as your guide to climate-neutral living. We help you to reduce as much as possible and then compensate for what is left. Start challenges for each week and increase step by step. After that, you can offset through our certified projects.

planet background image

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Immer mehr Produkte werden als “klimaneutral” gekennzeichnet und vermarktet. Gottseidank wird der Markt für sozial und ökologisch nachhaltige Produkte und auch Dienstleistungen größer. Aber geht es dabei immer mit rechten Dingen zu? Natürlich ist es sinnvoll, Nachhaltigkeit zu kennzeichnen, um den Konsument:innen Transparenz zu geben, über die wahre Herkunft, die tatsächliche Produktion, Klimabilanzen und vieles mehr. Orientierung an Siegeln ist unabdingbar, um Verbraucher:innen fundierte Kaufentscheidungen zu ermöglichen. Aber kann man “klimaneutral” trauen und was steckt dahinter?

“Klimaneutralität kann erreicht werden, wenn die CO₂-​Emissionen auf ein Minimum reduziert werden und allfällige restliche CO₂-​Emissionen mit Klimaschutzmaßnahmen kompensiert werden. Werden klimaschädliche Treibhausgase komplett vermieden oder bereits ausgestossene Gase an anderer Stelle wieder eingespart, spricht man von klimaneutral“.

Zitat von unserem Kompensations Partner myclimate

Windmill on the countryside

Wer kann klimaneutral werden?
Vom Versand, über Wein, Honig, Kleidung und Kosmetik. You name it. Alles gibt es mittlerweile in “klimaneutral”. Nicht nur Produkte, auch Länder sollen klimaneutral werden. Deutschland möchte das bis 2045 erreichen. Für das Jahr 2040 wurde ein Reduktionsziel von mindestens 88% festgelegt. Bis 2045 soll Deutschland Treibhausgas neutral sein: Das heißt, dass ein Gleichgewicht zwischen Treibhausgas-Emissionen und Treibhausgas-Reduktion herrschen soll. Nach 2050 will die Deutsche Bundesregierung sogar negative Emissionen vorweisen. Also mehr CO₂ Reduktion and Emission.

Hier nochmal die Ziele zur CO₂ Reduktion im Überblick (Im Vergleich zu 1990)

  • Bis 2030: 65 Prozent
  • Bis 2035: 77 Prozent
  • Bis 2040: 88 Prozent
  • Bis 2045: 100 Prozent

Hot Topic!
Wieso das Thema momentan so wichtig ist und häufig thematisiert wird? Immer mehr Unternehmen kennzeichnen sich selbst, also das gesamte Unternehmen und seine Prozesse, und/oder Produkte als klimaneutral. Da “klimaneutral” kein geschützter Begriff ist, ist das nicht immer vollkommen transparent nachvollziehbar. Manchmal ist die Bezeichnung auch einfach irreführend, wenn nicht sogar falsch. Die Wettbewerbszentrale hat einige Unternehmen beanstandet, darunter auch Aldi Süd. Zwölf Firmen wird irreführende Werbung vorgeworfen. Vier Unternehmen wurde bereits die Werbung mit “klimaneutral” untersagt.

Wie definieren wir Klimaneutralität?
Was bedeutet eigentlich “klimaneutral”? Laut EU bedeutet Klimaneutralität ein Gleichgewicht zwischen der Erzeugung und der Aufnahme der CO₂-Emissionen. Das Ziel dabei ist ein vollständiges Gleichgewicht zwischen beiden zu erreichen

Aktuell erzeugen wir weltweit mehr CO₂-Emissionen als von Böden, Wäldern oder Ozeanen, den sogenannten Kohlenstoffsenken aufgenommen werden kann. Böden und Wälder werden zunehmend durch Klimaveränderungen und steigende Bodenverarbeitung belastet, können dadurch weniger CO₂ aufnehmen, bzw. Fangen an mehr und mehr CO₂ abzugeben.

Wir alle verursachen CO₂. Bei Unternehmen sind die Emissionen natürlich deutlich größer als beim Individuum. Um Emissionen zu reduzieren gibt es daher auch für Unternehmen nur zwei Wege: entweder den Ausstoß vermindern und/oder kompensieren.

CO₂-Emissionen werden nicht am Ort der Entstehung, sondern irgendwo anders in der Welt, wo es billiger ist, in gleicher Menge reduziert. Ein Unternehmen zahlt eine Summe X an eine Organisation, welches ein Zertifikat ausstellt, das besagt, dass das Unternehmen seine Emissionen kompensiert hat. Die Organisation nimmt das Geld und finanziert damit Projekte. Meist im Globalen Süden. So wird z.B. der Einsatz von Solarkochern gefördert, um das Abholzen von Wäldern zu minimieren. Mit diesen Projekten wird der Eintrag von klimaschädlichen Gasen in die Atmosphäre reduziert. Als Privatperson kann so auch kompensiert werden. Dazu später mehr.

Es gibt aber auch für Unternehmen die Möglichkeit von anderen Unternehmen CO₂ Emissions Zertifikate zu kaufen. Wie geht das? Unternehmen A produziert noch sehr viele CO₂-Äquivalente, während Unternehmen B im durchschnittlichen Vergleich unter der Grenze des vorgeschriebenen CO₂-Emissions-Wertes liegt. Unternehmen B kann daher Unternehmen A Zertifikate verkaufen, damit dieses seinen CO₂-Emissions-Wert ausgleichen kann. Vorteil: Es gibt einen finanziellen Anreiz für Unternehmen ihre Produktionsanlagen klimafreundlicher anzupassen.

Das Unternehmen passt seine eigenen Prozesse an und nutzt beispielsweise klimafreundliche Rohstoffe, klimafreundliche Energie zur Herstellung und auch weitere Sektionen im Betrieb werden umgestellt. Dieses Szenarium ist meistens teurer und aufwendiger als Kompensation,aber vorausschauend besser, weil auch in Zukunft weniger CO₂-Emissionen abgegeben werden. So gibt es auch Fälle, in denen Unternehmen sogar Kohlenstoffsenken erzeugen und somit “klimapositiv” sind.

Wo ist die Kritik?

Klimaneutral als Greenwashing
Viele Unternehmen nutzen Kompensation, um sich als “klimaneutral” darzustellen. Das Problem dabei? In diesem Fall bezieht sich “klimaneutral” nur auf ein Produkt oder einen Teilbereich des Unternehmens, wie zum Beispiel die Logistik oder das Packaging. Das Unternehmen hat aber bisher keine sichtbaren CO₂-Reduktionen im gesamten Unternehmen vorgenommen. Wir als Verbraucher:innen gehen jedoch davon aus, dass das Unternehmen “klimaneutral” ist. Dabei werden aber nur für den Gegenwert der Verpackungsmaterialien Bäume gepflanzt und ansonsten genauso viel CO₂-Emissionen in die Luft gepustet, wie davor.

Noch ein Beispiel von Kompensation aus dem privaten Bereich, das Fliegen. Fliegen verbraucht unglaublich viele CO₂-Emissionen. Und jeder fliegt nun einmal gern in ferne Städte oder Länder, weil oft die Urlaubszeit für “klimafreundlichere” Mobilitätsvarianten nicht ausreicht. Fluggesellschaften bieten daher schon Kompensationsprojekte wie das Pflanzen von Bäumen an.

⚠️ Der Haken: bis so ein junger Baum die Menge CO₂-Emissionen aufnimmt, vergehen ein paar Jahre. Und nicht alle gesetzten jungen Bäume kommen durch und wachsen. Zusätzlich wird in Forst Wäldern auch deutlich weniger CO₂ gespeichert, als in ruhenden Wäldern, weil dort ständig die Erde durch landwirtschaftliche Geräte bearbeitet wird und somit CO₂ wieder freigegeben wird. Vertrauensvoller sind hier Projekte die mit dem Gold-Standard zertifiziert sind, da sie sehr aufwendige Audit Verfahren durchlaufen. Aber auch diese stehen in keinem Vergleich zum positiven Ergebnis, wenn auf Flugreisen einfach verzichtet wird.

Kann ein Unternehmen von heute auf morgen komplett “klimaneutral” sein?
Die gute Nachricht vorweg: Es gibt durchaus Unternehmen, die ernsthaft daran arbeiten ihre Emissionen so gering wie möglich zu halten und vielleicht auch noch ein bisschen mehr tun. Jetzt die schlechte Nachricht: Ein Unternehmen, das mit einem Fingerschnipp “klimaneutral” sein soll, kann dies nur durch Kompensation mit Ankauf von Zertifikaten und Projekten erreichen und die Neutralität findet nur auf dem Papier statt, denn in die Luft werden weiterhin CO₂-Emissionen geblasen.

Reduktion vor Kompensation
Eine Sache, die uns bei PLAN3T unglaublich am Herzen liegt, ist, dass Reduktion vor Kompensation kommt. Auch wenn es schön wäre, können wir uns nunmal nicht von unserer Verantwortung “freikaufen”. Oft wird hier der Vergleich zwischen dem Emissionshandel mit CO₂-Zertifikaten und dem kirchlichen „Ablasshandel“ angebracht. Beide Systeme ermöglichen es Menschen, die genug finanzielle Mittel aufbringen können, ihr Gewissen zu reinigen. Ganz ohne umzudenken und ihr Verhalten zu ändern. Wir möchten beide Schritte nochmal genau unter die Lupe nehmen:

Schritt 1: Vermeiden & Reduzieren
Nachdem ihr euren CO₂ Fußabdruck (z.B. über die PLAN3T App) festgestellt habt, ist der nächste Schritt die Reduzierung eurer CO₂ Emissionen. Dieser Schritt erfordert natürlich Umdenken und einige Verhaltensänderungen. Beim Essen, beim Reisen, beim Wohnen, beim Konsumieren, so ziemlich überall. Aber: eins nach dem anderen. Kleine Schritte lohnen sich. Bei all den Bemühungen müssen wir aber auch ehrlich sein. Eine komplette Emissionsreduktion auf 0 ist momentan quasi unmöglich. Warum? Allein in Deutschland zu leben, die Infrastruktur in Anspruch zu nehmen und unser momentaner gesellschaftlicher Lebensstil erlaubt es uns nicht, komplett auf null zu gehen. Deswegen brauchen wir momentan noch Schritt 2.

Schritt 2: Kompensieren
Bei der Kompensation setzen wir an dem Punkt an, an dem die Reduktion nicht mehr weiter kommt. Hierbei werden die angefallenen Emissionen durch den Kauf von CO₂ Zertifikaten an einem anderen Ort, durch Klimaschutzprojekte ausgeglichen. Oft sind diese Projekte im Globalen Süden angesiedelt. PLAN3T arbeitet hier mit einer breiten Palette an Projekten zusammen.

Neben einem lokalen Projekt, der Renaturierung des Königsmoors in Schleswig Holstein, gibt es die Möglichkeit die Kreislaufwirtschaft in Rumänien zu unterstützen. Außerdem können unsere User:innen die folgenden Projekte wählen Koch-Taschen in Ruanda, Solarenergie in Tansania, Biogas in Indien & Kochstellen in Ruanda. Alle Projekte werden von gemeinnützigen Organisationen zur Verfügung gestellt und sind Gold-Standard zertifiziert.

Kann ich klimaneutral leben?
Ja und nein. Wichtig ist, die richtige Balance zwischen Reduktion und Kompensation zu finden. Zuerst müssen wir alles aus der Reduktion rausholen, um danach das Verbleibende zu kompensieren. Diese Grenze ist natürlich sehr individuell und sollte sich über die Zeit entwickeln. Wenn ein Schritt geschafft ist, heißt es höhere Ziele zu setzen. Immer und immer wieder. Diese Tipps können dir dabei helfen das Ziel im Blick zu behalten:

🌎 Lass dich nicht in die Irre führen von Greenwashing, schau genau hin. Noch ist “klimaneutral” kein Label und signalisiert noch keinerlei Standard. Es braucht unseren gesunden Menschenverstand und ein scharfes Auge

🌍 Frag genau nach. Wenn du zweifelst ob ein Produkt oder eine Dienstleistung wirklich klimaneutral ist, lohnt sich meist eine kritische Nachfrage beim Unternehmen.

🌏 Nutze PLAN3T als dein Guide zum klimaneutralen Leben. Wir helfen dir zu reduzieren so viel es geht und danach zu kompensieren, was noch übrig ist. Starte Challenges für jede Woche und steigere dich Schritt für Schritt. Danach kannst du über unsere zertifizierten Projekte kompensieren.